Almería

Calar Alto halla una supertierra en el segundo sistema estelar más cercano a la Tierra

  • El exoplaneta tiene el triple de masa de la Tierra en torno a la enana roja Barnard, la estrella más cercana al Sol tras el sistema Alpha Centauri

Representación gráfica de la distancia relativa de las estrellas más cercanas al Sol. Barnard es el segundo sistema estelar más cercano. Representación gráfica de la distancia relativa de las estrellas más cercanas al Sol. Barnard es el segundo sistema estelar más cercano.

Representación gráfica de la distancia relativa de las estrellas más cercanas al Sol. Barnard es el segundo sistema estelar más cercano.

Un equipo internacional ha localizado una "supertierra", un exoplaneta con el triple de masa de la Tierra, en torno a la enana roja Barnard, la estrella más cercana al Sol tras el sistema Alpha Centauri, ha informado hoy el Observatorio Astronómico Hispano-Alemán de Calar Alto, en Gérgal (Almería).

Según ha trasladado el centro científico en una nota, Barnard es una enana roja más pequeña y antigua que el sol y se encuentra entre las menos activas de las conocidas de este tipo, por lo que "representa un objetivo ideal para buscar exoplanetas", cosa que ha hecho este equipo usando el método de la velocidad radial.

La súpertierra localizada por Calar Alto. La súpertierra localizada por Calar Alto.

La súpertierra localizada por Calar Alto.

Los resultados, obtenidos con el instrumentos CARMENES del Observatorio de Calar Alto, se publican en la revista Nature.

"Tras un análisis meticuloso, estamos seguros al 99% de que el planeta está ahí, puesto que este es el modelo que mejor encaja en nuestras observaciones", asegura el director del estudio, Ignasi Ribas, investigador del CSIC en el Instituto de Ciencias del Espacio y en el Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña.

"Sin embargo, debemos ser cautos y recoger más datos para confirmar el hallazgo, porque las variaciones naturales en el brillo estelar causadas por manchas solares podrían producir efectos similares a los detectados", ha dicho.

Los científicos habían detectado un "sutil bamboleo" de la estrella y desde 1997 varios instrumentos han recogido una gran cantidad de mediciones sobre ese movimiento de oscilación.

Un análisis de 2015 sugería que el bamboleo podría estar causado por un planeta con un período orbital de unos doscientos treinta días, pero se requerían más mediciones.

Intentando confirmar la hipótesis, los astrónomos han observado con regularidad la estrella de Barnard a través de espectrómetros de alta precisión como CARMENES, en el Observatorio de Calar Alto.

La técnica empleada consiste en usar el efecto doppler en la luz estelar para medir cómo la velocidad de un objeto en nuestra línea de visión cambia con el tiempo.

"Con el método de la velocidad radial, los espectrómetros de precisión se emplean para medir el efecto doppler. Cuando un objeto se aleja de nosotros, la luz que observamos se vuelve ligeramente menos energética y más roja. Al contrario, cuando la estrella se acerca a nosotros, la luz se hace más energética y azulada", indica Ribas.

"Al volver a analizar todas la mediciones combinadas, apareció una señal clara en un período de doscientos treinta y tres días. Esta señal implica que la estrella de Barnard se acerca y se aleja de nosotros a unos 1.2 metros por segundo -aproximadamente la velocidad de una persona al caminar- y la mejor explicación para este fenómeno es que un planeta esté orbitando la estrella", añade.

El planeta candidato, llamado estrella de Barnard b (o GJ 699 b), es una súpertierra con un mínimo de 3,2 masas terrestres. Orbita su estrella roja cada doscientos treinta y tres días cerca de la línea de nieve, una distancia a la que el agua se congela.

Al carecer de atmósfera, es probable que su temperatura sea de -170ºC, lo que hace improbable que el planeta pueda tener agua líquida en la superficie.

"Ningún exoplaneta tan pequeño y tan lejano de su estrella se había descubierto anteriormente mediante la técnica doppler", señala Ribas.

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